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2005.10.21

月でも酸素が手に入る!

YomiuriONLINEより「月面にチタン鉄鉱、NASA観測…酸素の供給源に期待

米航空宇宙局(NASA)は19日、月面には、酸素を含んだチタン鉄鉱が広く分布している可能性が高いとする観測結果を発表した。ハッブル望遠鏡の高性能カメラによる初の紫外線観測で明らかになった。
月酸素の供給源と考えられているのはチタン鉄鉱(イルメナイト)。チタン鉄鉱に水素を加え、900度程度に加熱することなどで酸素を取り出すことができます。チタン鉄鉱は米アポロ計画で持ち帰られた月の砂にも10−15%含まれており、月における有力な酸素供給源と考えられていました。

今回、ハッブル望遠鏡の紫外線カメラで1971年と72年に月に着陸したアポロ15号、17号の着陸地点と、これまで詳しく探査されていなかった「アリスタルコス」といわれるクレーターの周辺を探査。

その結果、クレーターの周辺と17号の着陸地点付近でチタン鉄鉱と考えられる鉱物の分布を発見しました。

アリスタルコスは数億年前にいん石の衝突でできた比較的若いクレーターで、周辺地域は過去に激しい火山活動があったと考えられています。

倉本圭・北海道大院助教授(地球惑星学)の話「酸化チタンが月面に広く存在することは予想されていたが、高精度で確認できたことは有人探査に有益なデータとなるだろう。酸化チタンからは酸素を取り出しやすく、大量に存在するならば有効な供給源になる」
NASAは賞金をかけたセンテニアルチャレンジとして、月の砂から効率的に酸素を取り出す方法を公募しています。

将来的に月面を基地として火星への有人飛行を考えているNASAとしては酸素やロケット燃料の供給源となる可能性のある物質の発見は非常に心強いことでしょう。

08年には無人探査機「LRO」を打ち上げ、周回軌道から詳細に月面の観測を行う予定のようです。

<参考>「NASAの始めた懸賞金付きコンテスト−今度は月の石から酸素を取り出します

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Comments

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