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2005.06.10

いよいよ宇宙ヨット発進!

CNNより「太陽光の力で進む宇宙船、21日に初の打ち上げへ

太陽光の力を受けて宇宙空間を進む「太陽帆船」の本格的な飛行に、米民間組織「惑星協会」が21日、世界で初めて挑戦する。ロシアのロケットを使い、バレンツ海の潜水艦から地球の周回軌道へ打ち上げる計画だ。
コスモス1「コスモス1」と名付けられたこのソーラー・セールは太陽光のエネルギーの圧力で推進します。中央の本体からのびる長さ15mの8枚の帆に太陽光を受け、その光子の圧力が推進力となります。

太陽光から得ることができる推進力はごくわずかですが、巨大な帆でそれを受け止め、光を受けている限り加速を続けることができるため燃料を運ぶ必要もありません。はるか深い宇宙に向けて旅ができる技術としては最も実現に近いものといえるでしょう。

潜水艦からロシアのロケットで高度800kmまで運ばれたコスモス1は、そこで長さ15mの帆を広げ加速を始めます。24時間後の時速はわずか160km。しかし無限に続く加速のおかげで、3年間加速を続ければ時速16万km以上に達します。これは冥王星に約5年間で到達できるスピードです。

残念ながら今回のフライトは長くは続きません。あくまで今後のテストということで,
周回軌道を回るコスモス1の帆は1ヶ月以内に分解し始めます。最終的には地球の大気に突入して燃え尽きるようです。

惑星協会のプロジェクト責任者、ルイス・フリードマン氏は「今回の飛行が成功すれば、太陽帆の技術は宇宙探査に変革をもたらすだろう」と話す。太陽光を反射する帆は、地上からもはっきりと観測できるという。
NASAや日本のJAXAもソーラー・セールの実験を続けています。JAXAは昨年、帆を展開する実験に成功しています。初めて深宇宙に向けてソーラー・セールを打ち上げるのはどこになるでしょうか。

<参考>「ソーラーセール打ち上げ決定−宇宙のヨットレース実現間近」・「ソーラーセールが宇宙を翔る日は来るのか


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