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2005.06.30

タイタンにメタンの湖か?

NIKKEI NETより「土星の衛星タイタンにメタンの湖?NASAが発見

米航空宇宙局(NASA)は28日、無人探査機カッシーニが土星の衛星タイタンで湖とみられる地形を見つけたと発表、その映像を公開した。湖を満たしているのは、液化したメタンの可能性があるという。
タイタンの湖土星の衛星タイタンの地表を観測しているカッシーニ探査機は、周囲よりも暗い斑上の模様がうつった画像を数点撮影しました。それらを分析した結果、湖ではないかと考えられる地形がタイタンの南極近くで発見されました。

発見された、湖らしきものは縦73km、横234kmほどで米・カナダ国境にあるオンタリオ湖ほどの大きさです。その縁は水による侵食などで滑らかになった地球の湖とよく似ています。また、このあたりはタイタンの中でも最も雲の多い地域であり、おそらくメタンの雨が降っていると考えられています。

したがって湖だとしてもそこにあるのは液体メタンだと考えられます。タイタンの気温は低いため液体のメタンが蒸発するには時間がかかります。メタンの湖が存在する可能性はあります。

以前からタイタンの表面に液体があるのではとの推測はされていましたが、その確実な証拠は見つかっていません。カッシーニも液体の表面がきらめいている様子を撮影したことはまだありません。

タイタンの南極は同衛星でも最も雲が多い地域。液化したメタンの雨が地表に降り注いでいるとみられ、それがたまって湖になっている可能性があると研究者らは指摘している。
湖でなく単なる堆積物が描いた模様や火山のカルデラなどである可能性も残っています。

まだカッシーニはタイタンの詳しい表面観察を続けています。今後の観測で何か分かることがあるかもしれません。

<参考>「タイタンの表面に謎の明るい点」・「タイタンはぬかるんでいた−マイナス180度ですけど」・「タイタンの地表はこんなだった

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